Mundo Estranho

Como é determinada a idade de um fóssil?

Ceratosaurus_nasicornis_(partial_fossil)

O método usado é chamado de datação radioativa, se baseia no fenômeno da radioatividade e foi descoberto no final do século XIX. A radioatividade faz os átomos perderem partículas (prótons ou nêutrons) na forma de radiação, causando variação no seu número de massa ou em seu número atômico. No caso de fósseis de seres vivos, costuma-se usar carbono 14 (com seis prótons e oito nêutrons) para fazer a datação. O carbono 14 emite radiação, perdendo dois nêutrons e se transformando em carbono 12. Em 5 730 anos, uma certa quantidade de carbono 14 ficará reduzida à metade, sendo a outra metade transformada em carbono 12. Por isso, esse tempo é chamado de meia-vida. A meia-vida do carbono 14 é tão curta que ele apenas pode ser usado para medir restos de organismos que viveram até 70 000 anos atrás. Para organismos mais antigos usa-se o mesmo processo - mas torna-se necessário recorrer a outro elemento radioativo, de meia-vida mais longa, como referência.

Além do carbono 14, pode-se usar o potássio 40 - com meia-vida de 1,25 bilhão de anos - ou o urânio 238 - com 4,47 bilhões de anos -, além de muitos outros elementos radioativos. Para medir, nos fósseis, a quantidade desses elementos e dos que eles originam por radiação, os cientistas utilizam um aparelho chamado espectrômetro de massa, que permite descobrir a massa atômica dos elementos químicos presentes. Essa técnica, porém, não deverá funcionar corretamente no futuro, dentro de alguns milhões de anos - isso porque, a partir da década de 1940, a explosão de bombas atômicas, a realização de testes nucleares e os acidentes em usinas atômicas causaram modificações na radioatividade do planeta que farão esse método de datação perder sua referência-base.

Gostou do lagartão? Ele é uma reconstituição em resina do dinossauro Santanaraptor placidus - que teria vivido no Ceará há 110 milhões de anos -, feita a partir dos fósseis abaixo

Elemento-chave A variação na massa atômica do carbono permite calcular a idade de organismos mortos há dezenas de milênios

1. Combinado com o oxigênio do ar, o carbono 14 radioativo forma gás carbônico

2. O carbono 14 - assim como o carbono 12 - é absorvido pelas plantas por meio da fotossíntese

3. Os animais se alimentam das plantas, fazendo o carbono 14 entrar na cadeia alimentar

4. A proporção de carbono 12 e 14 nos seres vivos permanece constante durante toda sua vida

5. Após a morte, porém, essa proporção começa a ser alterada pela radioatividade

6. A cada 5 730 anos, metade do carbono 14 presente nos restos mortais vira carbono 12. Esse período de tempo - chamado de meia-vida - serve de referência para determinar a idade do fóssill

7. Depois de descobertos, os fósseis têm de ser levados a um laboratório, onde as massas de carbono 12 e 14 podem ser identificadas com precisão e usadas no cálculo final

8. O aparelho que detecta a massa atômica exata de cada elemento químico encontrado no fóssil é o espectrômetro de massa. Com esses números na mão, fica fácil calcular a idade

Você também pode gostar de:

Fechar