Mundo Estranho

Qual foi o maior tubarão que já existiu?

por Luiz Romero | Edição 119

O megalodon, que chegava a 20 m e 100 toneladas. O dono da mordida mais potente do mundo animal teria surgido há mais de 23 milhões de anos e sido extinto há cerca de 1,5 milhão de anos. Ele destruía as presas com dentes de até 19 cm, que, atualmente, servem paraos cientistas estimarem sua aparência.

Os dentes fossilizados do megalodon se mantiveram preservados por serem numerosos – eram cerca de 300, espalhados em uma boca de até 2 m – e pela troca constante da dentição do tubarão. Restos encontrados em lugares tão distantes quanto EUA e Austrália sugerem que ele nadava e caçava no mundo inteiro.

CLIMA PESADO

Predador dominou os mares por 20 milhões de anos, mas não resistiu ao resfriamento do planeta

RESTOS IMORTAIS

O esqueleto dos tubarões é feito de cartilagem, que sedeteriora facilmente. O que sobra para os arqueólogos são os pedaços mais duros, como a parte central da medula. Pela contagem dos anéis marcados nos discos que formam a medula, dá para estimar o tempo de vida do megalodon.

MÁQUINA DE MATAR

A boca do megalodon tinha cinco fileiras de dentes afiados e serrilhados, que estraçalhavam a carne da presa. Com um modelo computadorizado da cabeça do gigante, pesquisadores australianos estimaram a força da mordida entre 11 e 18 toneladas,suficiente para esmagar um carro.

TRATAMENTO DENTÁRIO

Remontar a mandíbula com dentes fossilizados é a principal forma de calcular as dimensõesdo animal. De acordo com uma fórmula criada por pesquisadores norte-americanos, um dente de 16,5 cm seria compatível com um tubarão de15,6 m de comprimento, equivalente a quatro carros enfileirados.

A maior mandíbula reconstituída de megalodon mede3,35 m de largura por 2,74 m de altura.

HORA DA JANTA

As presas favoritas eram baleias – pequenas (como o Cetotherium) ou bem maiores que ele próprio. Segundo Venâncio Guedes de Azevedo, do Instituto Oceanográfico da USP, o método de ataque do bichão consistia em comer as nadadeiras da presa e depois esperar que ela enfraquecesse.

TAMANHO DOCUMENTADO

O megalodon se parecia com o tubarão-branco, mas com focinho curto, olhos fundos e barbatanas largas. Media entre 12 e 16 m, da cabeça à cauda, mas algumas estimativas indicam um gigante de até 20 m. Para comparar, o tubarão-branco mede apenas 6 m, equivalente ao tamanho de um filhote de megalodon.

OS ESPANTA-TUBARÕES

A escassez de comida e a concorrência com predadoresde grande porte, como a orca (8 m) e a baleia-azul (30 m) – que também atacavam seusfilhotes – deram início à extinção dos megalodons. O esfriamento do planeta, há cerca de 2,5 milhões de anos, teria vitimado os últimos animais da espécie, que viviam melhor em águas mais quentes.

Consultoria Venâncio Guedes de Azevedo, doutorando do Instituto Oceanográfico da USP, e Stephen Godfrey, curador de paleontologia do Calvert Marine Museum (EUA)

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